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Precio del cobre empezará a recuperarse con mayor solidez desde 2018


Dr. Jorge Menacho.

En base a una investigación en la que se analiza el ciclo de precios del cobre durante los últimos 50 años con el uso de cinco variables macroeconómicas clave, el Dr. Jorge Menacho, autor de las dos primeras patentes del Centro de Investigación Minera y Metalúrgica (CIMM) de Chile, desarrolla un modelo que le permite proyectar una recuperación de la cotización del metal rojo con mayor solidez a partir de 2018 y su desenvolvimiento para las próximas dos décadas.

Con el objetivo de conocer más detalles de esta propuesta que también presenta un nuevo modelo para el negocio minero cuprífero, MINERÍA dialogó con este doctor en Ciencias de la Ingeniería y actual gerente  general  de la empresa de consultoría chilena De Re Metallica Ingeniería SpA, quien tuvo una destacada participación en el 8° Seminario Internacional en Gestión del Agua en Minería (Hydroprocess 2016), organizado por Gecamin en junio último.

¿Cómo explica las variaciones del precio del cobre en el mercado internacional?
Hay una gama de variables macroeconómicas que se agrupan en cinco tipos principales: (i) Políticas gubernamentales, como por ejemplo la decisión de la FED de subir  o  bajar  las  tasas  de  interés,  (ii)  Comercio  internacional,  esto  es,  el  balance  entre importaciones y exportaciones, (iii) Variables especulativas, como el reciente movimiento de las bolsas en torno al Brexit, (iv) Demanda y oferta, referida a la sub o sobre demanda/oferta del cobre y (v) Índice de valor del dólar, moneda en la que se transan internacionalmente los commodities, la que ha sido la más gravitante en los precios internacionales en las últimas décadas.

¿Qué es el índice de valor del dólar y de qué depende su valoración?
El base al reconocimiento de  la  necesidad  de contar con un  índice  para  regular  diferentes  mercados  que  transan en diversas monedas y que la economía norteamericana es la más robusta globalmente, es natural que el índice de valor del dólar (USDX) sea un mecanismo regulatorio y una medida de la fortaleza de la economía norteamericana, relativa a una canasta selecta de monedas, entre las cuales el euro es la más gravitante, con un 57 por ciento de ponderación. En términos simples, si el euro se debilita más o se fortalece menos que el dólar, el USDX sube y el precio del cobre baja.

¿En qué consiste el modelo de predicción de los precios del cobre que desarrolló?
Basado en un estudio acucioso del comportamiento del mercado del cobre y variables macroeconómicas en los últimos cincuenta años, con una serie de colaboradores desarrollamos un modelo matemático  donde,  el  cambio  diferencial  del  precio  del  cobre  por  unidad  de tiempo, depende principalmente del índice de valor del dólar, USDX y de la demanda actual del metal rojo, la que se asume relacionada con un requerimiento potencial. La tasa de cambio temporal de la demanda se considera proporcional al precio actual del cobre menos un precio límite, relacionado al menor costo factible de producción. Resulta una ecuación diferencial de segundo orden, lineal y no homogénea, cuya solución bajo condiciones de borde adecuadas, conduce a una ecuación sinusoidal que se ajusta muy bien a los precios reales del cobre, tal como se muestra la Figura 1.

¿Qué se espera que ocurra en los próximos veinte años?
Durante los últimos cincuenta años el USDX ha experimentado ciclos bastante regulares de crecimiento y depresión macroeconómica, donde una onda completa dura 16 a 18 años, en promedio. Los precios de los commodities siguen, con ciertas variaciones, la tendencia inversa. En tal contexto, el modelo matemático que hemos propuesto (ver Figura 2), indica que hoy nos acercamos a un valle de precios del cobre, cuyo fondo se alcanzaría el 2017, con valores de 2 ± 0.2 USD/Lb. Luego a partir del segundo semestre del 2018, el modelo predice una subida escalonada pero sostenida del precio del metal rojo, alcanzado los 2.5 USD/Lb a fines del 2019 o comienzos del 2020. Desde entonces y aunque con fluctuaciones, el precio se mantendría mayoritariamente en la banda 2.5 – 3.5 USD/Lb hasta alrededor del 2026. El 2027 se evidenciarían señales del próximo ciclo descendente de precios, cuyo valle ocurriría en los años 2033 – 2034, aproximadamente. El error medio del periodo sinusoidal (desfase) se estima en ± 1 año.

¿Qué deben hacer la empresa productora de cobre en los periodos de bajos precios?
Es razonable que las empresas mineras estén minimizando sus OPEX, pero hasta niveles “óptimos”, según efectos de corto, mediano y largo plazo, estrategia integral no siempre evidente. El segundo carril estratégico es la flexibilización de los diagramas de procesos, bajo la lógica de la ocurrencia de ciclos macroeconómicos, orientada a levantar el techo de los índices de productividad y costos, sobre la banda operacional que aborda la optimización convencional.

Otra tarea estratégica para la sustentabilidad del negocio, es el desarrollo de un programa  de  exploraciones  que  asegure  la  provisión  del  recurso  futuro.  Por  último  y  tan importante como las anteriores, es la capitalización oportuna de la empresa para enfrentar el siguiente ciclo de altos precios, esperado a partir del 2019 – 2020, con un máximo alrededor de 2025.

¿Qué opina de la situación actual de Codelco?
Es conocido que históricamente el fisco chileno ha utilizado el grueso de los excedentes de la Corporación Nacional del Cobre de Chile –Codelco– en tareas de importancia para el país, pero que han dejado a la empresa con una baja tasa de capitalización y un alto nivel de endeudamiento. La postergación de los proyectos estructurales ya está afectando los futuros ingresos de la empresa, situación que se profundiza  día  a  día.  Según  declaraciones  de  Nelson Pizarro: sin  los  proyectos  estructurales, Codelco produciría menos de la mitad de la producción actual en el 2025; paradójicamente, justo cuando se espera que esté ocurriendo la bonanza de precios del cobre.

Mirando el futuro, es difícil suponer que los gobiernos de turno vayan a privilegiar la capitalización integral de Codelco por sobre las demandas sociales y económicas inmediatas de la gente.  Esto  debe  sincerarse  y  poner  en  práctica  modelos  de  negocio  alternativos  para  un desarrollo futuro sustentable. Negocios como la posible compra de Los Bronces y el 51 por ciento de El Abra deben ser definidos con prontitud. Las autoridades de Codelco tienen mucha claridad sobre estos temas, siendo ahora el momento propicio para tomar decisiones; en dos años más puede ser tarde, porque la cercanía de los altos precios desvanecerá estas oportunidades.

¿Cuál es la estrategia que recomienda desde el punto de  vista de los procesos productivos?
La eficiencia técnico-económica de una operación, no solo depende del grado de perfección con que esta se ejecute. Si el proceso que se utiliza no tiene las características apropiadas  para  lograr  un  alto  rendimiento  dentro  del  contexto  técnico  y  económico  en desarrollo, los índices de costos y productividad estarán limitados. En ese contexto, es necesario modificar la estrategia de procesos, flexibilizando los diagramas de flujos, adaptados a las exigencias macroeconómicas de un negocio cíclico. Dicho sea de paso, también se necesita revisar la estrategia del negocio, donde generalmente se proyecta con un vector de precios de cuatro años y un precio de equilibrio desde el año cinco en adelante, lo último es cuestionable en un negocio cíclico que suele extenderse por veinte años o más.

La variabilidad de las leyes de los yacimientos generalmente se percibe como un problema; sin embargo, en   algunos   casos   puede   ser   una   oportunidad   para   generar alimentaciones de leyes diferenciadas, que permitan subir las leyes cuando los precios del cobre estén deprimidos y lo contrario cuando los precios suban.

En ese marco, se debe evaluar etapas simples de preconcentración, generando stocks de alta y baja ley, a procesar según la conveniencia económica. De igual forma, intensificar la práctica de una minería selectiva, basada en la detección de leyes en el frente de carguío, en línea y en tiempo real, que permita direccionar camiones a stocks de alta y baja ley, dentro de las posibilidades de cada faena, ya que estas recomendaciones no son generales.

Además, se debe aprovechar la naturaleza asintótica de los procesos cinéticos de concentración, ya sea la flotación como la lixiviación, los que tienen la característica natural de recuperar primero el cobre más barato y luego el de mayor costo. Acortar los tiempos de flotación o de lixiviación en periodos de bajos precios, permite recuperar el cobre barato, mejorando los flujos  de  caja  y  generando  recursos  semi agotados,  que  contienen  el  cobre  más  difícil  de recuperar, a procesar en una línea paralela, que puede estar desfasada en el tiempo, operando a una  tasa  de  tratamiento  que  compatibilice  la  relación  Costos/Precios de mercado de cada periodo.

¿Esta  estrategia que oportunidades adicionales genera?
La estrategia propuesta abre las puertas a otras opciones de procesos metalúrgicos, tecnológicamente similares a los actuales, pero adaptativos frente a los vaivenes macroeconómicos de precios internacionales. El modelo de negocio sustentable debe asumir como verdad la ocurrencia de ciclos de altos y bajos precios, partiendo desde la valorización de bloques del yacimiento en la confección del Programa Mina. Resulta evidente que bajo la mirada cíclica, la calificación de envío de bloques a proceso o a lastre va a cambiar de modo significativo respecto de cómo se hace hoy día.

¿Qué rol le asigna a la tecnología en el negocio futuro del cobre?
 La forma en que se use la tecnología va a cambiar dramáticamente. La Inteligencia Artificial Masificada será el paradigma dominante en la primera mitad del siglo XXI, extensivo a muchas actividades de la sociedad humana, entre ellas la minería.

La automatización inteligente de los procesos productivos con la incorporación de tecnologías IT de última generación hoy está dando sus primeros pasos y se consolidará en la minería alrededor del 2025. Nuevas familias de sensores incorporados, monitoreo móvil, soluciones IoT, empleo masivo del Big Data, aplicaciones Cloud Computing, SaaS y similares, serán populares entonces, motivados por un mercado global en crecimiento y una masa pujante de Cyber-emprendedores, actores claves para sustentar el próximo ciclo de bajos precios después del 2030.

Usted afirma que el desempeño de los presidentes se correlaciona con el ciclo macroeconómico en que le toque gobernar, ¿Cómo sustenta esta tesis?
Sin desconocer el valor y sello de cada gestión particular, parece lógico suponer que el desempeño de un buen presidente de un país dependa de la ‘billetera’ con la que cuente para financiar su programa. En nuestro estudio hemos verificado la validez de esta tesis para todos los presidentes de Chile desde la vuelta a la democracia. Los factores de éxito considerados son: (i) Valor del precio del cobre y (ii) Tendencia a la subida o bajada del precio y como respuesta se consideró el porcentaje de aceptación de la gestión al término del mandato, según encuestas oficiales. El ejercicio realizado se resume en la Figura 3.

El retorno a la democracia ocurrió en un ciclo macroeconómico de auge y ascendente, situación que facilitó la compleja transición liderada por el presidente Aylwin, terminando con un 51 por ciento de aprobación. Le sucedió Eduardo Frei Ruiz-Tagle, quien partió con altos precios del cobre y terminó con bajos, situación que correlaciona con la evaluación final de un 28 por ciento. El presidente Ricardo Lagos asumió con bajos precios internacionales pero en franca subida durante todo su mandato, factor que correlaciona con el 70 por ciento de aprobación final.

El  primer  periodo  presidencial  de  Michelle  Bachelet  fue  el  ideal  para  gobernar  desde  la perspectiva macroeconómica: altos precios y tendencia ascendente, lo que favoreció concretar su programa de gobierno, terminando con un 84 por ciento de aprobación. A Sebastián Piñera le tocó un ciclo macroeconómico similar al de Eduardo Frei, pero su mandato fue de solo cuatro años, terminando antes de que se profundizara la caída de precios. Este fin temprano correlaciona con el 50 por ciento de aprobación comparado con el 28 por ciento de Eduardo Frei. Finalmente, la presidenta Bachelet está desarrollando su segundo periodo en un ciclo económico depresivo y descendente, que es la peor situación para concretar reformas de fuerte financiamiento, como las de su programa. Su aprobación a junio de 2016 fue de 22 por ciento en línea con la tendencia macroeconómica.

Según su modelo, ¿Qué se espera del desempeño de los próximos presidentes de Chile?
Según nuestro modelo, es probable que los próximos tres presidentes de Chile sean exitosos; el primer gobernante entre 2018  y  2022, tomará  el  país  saliendo  de  una  crisis  y  lo  llevará  a un auge económico sostenido. Al siguiente (2022 – 2026), le tocará un ciclo de altos precios del cobre y en subida, optando a su término a una evaluación comparable con la de Michelle Bachelet en su primer mandato. El tercero (2026 – 2030) todavía gozará de auge económico pero en descenso, terminando con una evaluación comparable con la de Sebastián Piñera el 2014. Al cuarto presidente (2030 – 2034) le tocará un periodo de crisis macroeconómica y en franco descenso.

¿Qué recomendaciones finales daría a los diferentes actores ligados al negocio del cobre?
Primero, que todos tengamos paciencia, porque aún quedan dos o tres años de bajos precios. Segundo, que en el afán de reducir costos, no asfixie a los proveedores de la minería, particularmente a los escasos contratistas de servicios estratégicos, claves para sustentar el negocio del próximo ciclo ascendente de precios. Tercero, que seamos imaginativos y abiertos a aplicar formas diferentes de gestionar el negocio minero; fuera los paradigmas, tales como: La mina no es un supermercado, Eso ya lo hicimos y no funciona, Acá no hay holguras para esas acciones, Funciona pero es muy costoso, No, porque nosotros solo usamos tecnología probada, entre otras.

Sin desconocer los avances logrados por las autoridades, sigue pendiente la antigua tarea de consolidar una política minera independiente de los gobiernos de turno, con reglas claras de juego y una mirada de largo plazo, en particular para Codelco. Se deben crear más incentivos  del  Estado  a  las  exploraciones.  Necesitamos  recrear  condiciones para  aumentar la credibilidad de los inversionistas, que incorporen flujos frescos al negocio minero en Chile. El 2015, Codelco aportó mil millones de dólares al fisco y la minería privada dos mil.
 
Si usted tiene una pequeña empresa relacionada con la minería y en sus planes está venderla, aguante la tormenta actual, luego maximice el potencial de su negocio, para venderla el 2025 o 2026, cuando su valor esté en un peak y si usted es un joven que está saliendo de la universidad, de alguna carrera de ingeniería o ciencias básicas, invierta los próximos dos o tres años haciendo un  postgrado  en  alguna  universidad  prestigiosa  en  temas  de  aplicaciones  de  inteligencia artificial. Cuando vuelva, su valor de mercado será muy alto.

Para terminar deseo agradecer públicamente a Gecamin por seguir convocando a los profesionales ligados a la minería, en una variada gama de eventos técnico-científicos de nivel internacional, que proporciona  instancias  formales  de  discusión  de  temas  técnicos  de  gran  utilidad  en  los  días difíciles por los que atraviesa el sector.




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